La Vélodyssée de Niort à Andernos les Bains

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En juin 2017, nous avons voulu reprendre le parcours de la Vélodyssée là où nous l'avions laissé l'année précèdente.

Cette fois ci mon frère s'est  joint à nous mais nous sommes restés fidèles à notre concept : parcourir 400 kilomètres en 6 jours sur une véloroute française avec des vélos anciens comme on peut en trouver dans les petites annonces pour moins de 100 Euros.

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Etapes précèdentes : De Beauvoir sur Mer à Marans

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Premier jour : Visite de Niort

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 ( Niort vu par Frank Pé, image cliquable )

Mon frère habitant à Niort, c'est de là que nous avons décidé de commencer ce nouveau périple.

Mais avant de partir nous avons voulu visiter cette commune de plus de 60 000 habitants, qui est la principale porte d'entrée du marais poitevin.

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Quelle que soit la saison, la ville ne manque pas de charme et, en flânant dans ses rues nous avons pu découvrir...

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l'église Saint André qui fut érigée, de 1855 à 1863, sur les ruines d'un ancien édifice selon les plans de l'architecte niortais Segrétain. Cette reconstruction en style néo-gothique se fit sous le signe du bénévolat.

le donjon, dernier vestige du château que fit construire, au XIIème siécle, Henri II Plantagenêt pour sa femme Aliénor d'Aquitaine.

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le pilori d'architecture Renaissance qui fut remanié au XVIème siécle par l'architecte Mathurin Berthomé.

Ancien hôtel de ville il abrite maintenant des expositions temporaires.

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Nous avons également visité le Musée Bernard d'Agesci où sont réunies, dans un même lieu, trois collections dédiées aux Beaux-arts,  à  l'Histoire naturelle et au Conservatoire de l'éducation.

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 ( image cliquable )

En réfèrence à une légende locale, dans les rues de Niort, nous avons aussi suivi un itinéraire balisé de petits clous...

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et nous avons ainsi pu découvrir, Rue Ricard et Rue du Temple, quatre dragons de bronze qui sont l'œuvre de l'architecte Jacques Hondelatte.

Ces animaux mythiques sont orientés, depuis juillet 2012, vers les jardins de la Brèche qui s'étendent sur 4 hectares et cachent un parking souterrain de 530 places.

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Deuxième jour : De Niort à Marans ( 66 km )

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Le lendemain matin avons vite tourné le dos au château de Niort pour rejoindre la Vélo Francette.

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A Magné nous avons découvert un pont de levis qui, depuis 1901, permet aux bateaux de passer pour aller emprunter les 9 barrages-écluses qui se trouvent entre Niort et Marans.

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A peine plus loin, à Port-Lateau nous avons testé ( le temps d'une photo ) un bac à corde qui permet de traverser la rivière et qui est en libre accés de Pâques à la Toussaint.

Sur les berges de la Sèvre Niortaise nous avons vu beaucoup de barques à fond plat qui sont typiques du Parc Interégional du Marais Poitevin.

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Aujourd'hui utilisées pour faire des promenades dans les conches ( canaux délimitant les parcelles de terre ) elles servaient par le passé, essentiellement à déplacer les animaux dans le marais.

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Sur cette partie du trajet, dans le marais, nous avons souvent roulé sur des platelages en bois et nous avons traversé, à pied, de nombreuses passerelles.

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Nous sommes ainsi arrivés à Damvix un petit village touristique au cœur de la Venise Verte où nous avons pique-niqué.

L'Eglise Saint Guy fut construite entre 1849 et 1864 selon les plans de l'architecte Garnereau. Le clocher élevé par Victor Clair date de 1879.

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Après cette halte nous sommes partis en direction de Marans, un ancien port de commerce reconverti en port de plaisance qui peut accueillir jusqu'à 180 bateaux.

Faute d'argent, l'Eglise Notre Dame des Marais a été consacrée et inaugurée en 1902 sans clocher.

Ce n'est que grâce à un don de M. Barthélémy Fabbro et au savoir-faire d'une entreprise locale de construction de mâts que l'Eglise s'est vu, enfin coiffée, en 1988, de ce clocher si atypique.
C'est à Marans que nous avons planté nos tentes pour la première fois.

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Troisième jour : De Marans à Saint Laurent de la Prèe ( 65 km )

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Pour cette deuxième journée nous avons quitté Marans par la Vélodyssée, cette véloroute qui relie Roscoff à Hendaye, et nous sommes partis en direction de l'Océan.

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Après une trentaine de kilomètres de piste en terre compactée nous sommes arrivés à La Rochelle, la capitale historique de l'Aunis.

Nous sommes passés d'abord devant la Grosse Horloge, une porte de l'enceinte primitive dite " de Guillaume X " qui est devenue inutile avec l'agrandissement de la ville.

La Rochelle est mondialement connue pour ses trois tours médiévales qui se trouvent sur le Vieux Port.

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La Rochelle est mondialement connu pour ses trois tours médiévales.

A gauche la Tour Saint Nicolas qui selon la légende aurait été construite par la fée Mélusine et à droite la Tour de la Chaîne.

Elle est ainsi nommée  car c'est de cet endroit qu'était manœuvrée pour interdire l'accés au port, la chaîne fixée sur l'autre rive, dans la Tour Saint Nicolas.

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Dans l'alignement des deux précédentes se trouve la Tour de la Lanterne qui date du XVème siécle et qui est également connue sous les noms de Tour du Garrot, Tour des Prêtres ou Tour des 4 Sergents.

Ces trois tours sont classées Monuments Historiques depuis 1879.

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C'est dans ce décor exceptionnel que nous avons pu consulter nos messageries avant de manger un sandwich.

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Nous avons quitté La Rochelle par le Port des Minimes où nous avons pris le temps d'admirer " le Belem " le dernier trois mâts français à coque acier mis à la mer le 10 juin 1896 et toujours en état de naviguer.

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Nous avons ensuite longé l'Océan Atlantique jusqu'à Yves et nous avons souvent découvert des petites cabanes reliées à la terre par un ponton et qui servent à la pêche au carrelet.

Après encore 5 kilomètres parcourus en longeant une route à grande circulation nous avons enfin atteint Saint Laurent de la Prèe, notre deuxième ville étape.

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Quatrième jour : De Saint Laurent de la Prèe à Marennes ( 70 km )

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Cette troisième journée a commencé en beauté avec la visite de la Corderie Royale de Rochefort.

Cet édifice qui mesure 374 m de long pour 8 m de large a longtemps été le plus grand bâtiment industriel d'Europe.

Les cordages les plus longs d'un navire mesuraient une encablure ( environ 195 m ) et devaient être réalisés d'un seul tenant pour être le plus solide possible ce qui justifie les dimensions impressionnantes de la Corderie Royale.

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A quelques tours de roue de là nous avons découvert " l'Hermione " une réplique du navire qui, en 1780 permit à La Fayette de rejoindre les insurgés américains en lutte pour leur indépendance.

Cette copie fut réalisée dans l'ancien arsenal de Rochefort entre 1997 et 2014.

Poursuivant notre route nous sommes arrivés devant le pont transbordeur de Martrou.

Ce pont est connu de tous les cinéphiles car c'est lui qui a servi de décor à la scène d'introduction du célèbre film de Jacques Demy

" les Demoiselles de Rochefort "

L'ouvrage d'Art étant en cours de restauration, nous avons quitté le parcours officiel de la Vélodyssée et nous avons emprunté un petit bac pour traverser la Charente et nous avons pique-niqué au pont tournant de Bellevue.

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Nous nous sommes ensuite rendu à Brouage un ancien port maritime fondé en 1555 par Jacques de Pons pour faire le commerce du sel et qui est aujourd'hui au milieu des marais.

A la demande du Cardinal de Richelieu, Pierre de Conti, Seigneur de la Motte d'Argencourt transforma cette ville en place forte. Une partie des fortifications fut ensuite modifiée par le Marquis de Vauban à la fin du XVIIème Siécle.

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Dans cette cité nous avons pu visiter :

La glacière qui, à la fin du XVIIème Siécle pouvait contenir jusqu'à 22 tonnes de glace qui était utilisée pour la conservation des préparations confectionnées par les apothicaires de l'hôpital.

La halle aux vivres construite en 1631 pour conserver les vivres et le vin nécessaires pour alimenter l'importante garnison.

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L'Eglise Saint Pierre et Saint Paul qui a été construite en 1608 et qui abrite les pierres tombales de riches négociants, d'anciens gouverneurs et de militaires.

A l'intérieur des vitraux sont consacrés à la vie d'un enfant du pays, Samuel Chaplain qui fonda, en 1603, la ville de Québec au Canada.

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Au Musée du Vélo, une exposition retrace l'histoire de la bicyclette de la draisienne au VéloSolex.

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Nous avons terminé cette étape à la Pointe du Chapus où nous avons pu apercevoir le Fort Louvois, un ouvrage de fortification maritime commandé par Louis XIV pour assurer la défense de la presqu'île d'Arvers et de l'Ile d'Oléron.

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Avant de regagner le terrain de camping nous nous sommes enfin arrêté au port ostréicole de Marennes pour une mémorable dégustation d'huitres fraîches.

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Prochaines étapes : De Marennes à Andernos les Bains

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